Το μυστικό νησί του Τιτάνα

Δευτέρα, 23 Ιουνίου 2014 17:08
UPD:17:08
NASA/JPL-Caltech/ASI/Cornell

Η Λιγεία είναι η δεύτερη μεγαλύτερη λίμνη του Τιτάνα, έχει μέσο βάθος 150 μέτρων και εκτείνεται για εκατοντάδες χιλιόμετρα στο βόρειο ημισφαίριο του δορυφόρου.

Ένα μυστηριώδες αντικείμενο έκανε την εμφάνισή του σε μία πρόσφατη φωτογραφία που απεικονίζει μία από τις λίμνες του Τιτάνα, του μεγαλύτερου από τους συνολικά 62 δορυφόρους του Κρόνου. Μη μπορώντας να αποφανθούν με σιγουριά για τη φύση του οι επιστήμονες για την ώρα το αποκαλούν το «μαγικό νησί».

To αντικείμενο με επιφάνεια περίπου 190 τετραγωνικών χιλιομέτρων εντοπίστηκε σε μία περσινή φωτογραφία του διαστημικού σκάφους Κασίνι το οποίο βρίσκεται σε τροχιά γύρω από τον Κρόνο. Πρόκειται για μία λευκή περιοχή στη Λιγεία θάλασσα, περίπου δέκα χιλιόμετρα μακριά από τις απόκρημνες ακτές της. Η Λιγεία είναι η δεύτερη μεγαλύτερη λίμνη του Τιτάνα, έχει μέσο βάθος 150 μέτρων και εκτείνεται για εκατοντάδες χιλιόμετρα στο βόρειο ημισφαίριο του δορυφόρου.

Το πρόβλημα με το συγκεκριμένο αντικείμενο έγκειται ωστόσο στο γεγονός πως δύο προγενέστερες φωτογραφίες της ίδιας περιοχής, από το 2007 και το 2009 αντίστοιχα, δεν το απεικόνιζαν.

Οι επιστήμονες της αποστολής έχοντας αποκλείσει το ενδεχόμενο να έχει υπάρξει λάθος στο ραντάρ του Κασίνι, έχουν περιορίσει διά της ατόπου απαγωγής τα πιθανά αίτια σε τέσσερα: είτε πρόκειται για παγόβουνο που περιφέρεται στη λίμνη, είτε για κάποιο υλικό κάτω από την επιφάνεια, είτε για φυσαλίδες που προέρχονται από τα βάθη της ή για τα πρώτα σήματα κυμάτων στις θάλασσες του Τιτάνα. Για την τελευταία πιθανότητα, αξίζει να σημειωθεί πως από τα μέχρι σήμερα διαθέσιμα στοιχεία, οι παγερές λίμνες του Τιτάνα που είναι γεμάτες από υγρό μεθάνιο και αιθάνιο, είναι ήρεμες σα γυαλί καθώς δεν έχει ανιχνευτεί ποτέ κυματισμός μεγαλύτερος του ενός χιλιοστού του μέτρου.

«Μπορεί να είναι κύματα που σχηματίζονται. O Ήλιος λάμπει εντονότερα και αυτό μπορεί να δώσει αρκετή ενέργεια για να δημιουργήσει ανέμους. Ένας άνεμος μισού μέτρου το δευτερόλεπτο θα αρκούσε» δήλωσε σχετικά ο Τζέισον Χοφγκάρτνερ, ερευνητής του πανεπιστημίου Κορνέλ της Νέας Υόρκης, ο οποίος συμμετείχε στην έρευνα που δημοσιεύει το περιοδικό Nature Geoscience.

Εάν όντως πρόκειται για κύματα, θα πρέπει οι επόμενες παρατηρήσεις της λίμνης να τα δείξουν να διαδίδονται, κάτι που αναμένεται να γίνει στους επόμενους μήνες, όταν το Κασίνι βρεθεί ξανά σε ευνοϊκή θέση για παρατήρηση. Σε κάθε περίπτωση πάντως πρόκειται για την πρώτη ένδειξη μιας δυναμικής διαδικασίας που λαμβάνει χώρα σε μία από τις μεγαλύτερες θάλασσες του πολύ ενδιαφέροντος αυτού κόσμου.

Όσο για μελλοντικές αποστολές εξερεύνησης στον Τιτάνα, η NASA έχει επανειλημμένως επεξεργαστεί την ιδέα αποστολής ενός πλωτού σκάφους ή ενός υποβρυχίου στις λίμνες του Τιτάνα, αλλά για την ώρα δεν υπάρχει κάποιο συγκεκριμένο σχέδιο καθώς έχει επικεντρώσει το ενδιαφέρον της στην εξερεύνηση του Άρη και στην πρώτη επανδρωμένη αποστολή πέρα από τη Σελήνη.